„Við gætum fyllt flug­vélar til New York”

Það fóru 73 þúsund íslenskir ferðamenn til Bandaríkjanna í fyrra og 74 þúsund frá Eystrarsaltslöndunum þremur. Nú gæti stærri hluti af síðarnefnda hópnum flogið með Icelandair vestur um haf eftir samning félagsins við ríkisflugfélag Lettlands sem er jafnframt það umsvifamesta innan Eystrarsaltslandanna þriggja.

Airbaltic og Icelandair hafa gert með sér samning um samstarf í farþegaflugi. MYND: AIRBALTIC

Í flug­flota lett­neska flug­fé­lagsins Airbaltic eru eingöngu nýjar Airbus A220. Þetta eru farþega­þotur af minni gerð­inni með sæti fyrir 145 farþega og þær eru ekki nógu lang­drægar til að komast frá Riga, höfuð­borg Lett­lands, til aust­ur­strandar Banda­ríkj­anna. Þar með fer Airbaltic á mis við stóran kúnnahóp því eins og Martin Gauss, forstjóri félagsins, lýsti yfir í ársbyrjun þá gæti Airbaltic fyllt flug­vélar af farþegum á leið til New York.

Gauss hefur þó útilokað Amer­íkuflug á vegum Airbaltic í nánustu framtíð og hefur lagt áherslu á að félagið leiti frekar eftir samstarfs­aðila sem geti boðið farþeg­unum upp á tengiflug vestur um haf. Og nú liggur fyrir að Icelandair og Airbaltic ætla sér að snúa bökum saman.

Í gær tilkynntu félögin um samstarf sem gerir það að verkum að félögin geta gefið út flug­miða hjá hvoru öðru. Þar með geta farþegar Airbaltic flogið hingað frá Riga og svo áfram með þotum Icelandair til Banda­ríkj­anna og Kanada þegar flug þangað hefst á ný.

Í því samhengi má nefna að í fyrra fóru 73 þúsund Íslend­ingar til Banda­ríkj­anna sem er jafn stór hópur og fór þangað frá Eystr­ar­saltslönd­unum þremur líkt og áður hefur komið fram hér hjá Túrista.

Miðað við núver­andi flugáætlun félag­anna tveggja þá er hætt við að farþegar Airbaltic þurfi að bíða lengi í Leifs­stöð þegar flogið er frá Banda­ríkj­unum og til Lett­lands með viðkomu á Íslandi. Þotur Icelandair lenda nefni­lega í morg­uns­árið á Kefla­vík­ur­flug­velli á meðan brottför Airbaltic þaðan til Riga um kaffi­leytið. Tengi­tíminn er aftur á móti stuttur þegar flogið er frá austri til vesturs.

Hið nýja samstarf gerir líka farþegum Icelandair kleift að nýta tengiflug frá Riga ef leiðin liggur til aust­ur­hluta Evrópu, Miðaust­ur­landa eða jafnvel Norður-Afríku.

Kórónu­veirukreppan hefur komið illa við Airbaltic eins og önnur flug­félög. Af þeim sökum hefur lett­neska ríkið aukið eign­ar­hlut sinn í félaginu úr áttatíu prósentum í níutíu prósent. Eini einka­fjár­fest­irinn er danskur flug­mó­gull.